Giacomo Agostini komt weer naar Francorchamps

“Francorchamps was fantastisch omdat het moeilijk en snel was”

Giacomo Agostini is een van de sterrijders die deelnemen aan de GP500 Parade tijdens de Bikers' Classics. De Italiaanse 'Maestro' wist in zijn carrière op het lange en verraderlijke circuit van Francorchamps acht races te winnen. Hij komt in actie met zijn geliefde MV Agusta 500/3 uit 1968.

Hoewel Ago, zoals hij bekend werd in de racewereld, ook Yamaha haar eerste 500 cc-wereldtitel schonk in 1975, wordt hij vooral herinnerd als MV Agusta's grootste icoon. Hij won zeven 500 cc-wereldkampioenschappen en 62 GP's in de belangrijkste klasse voor het Italiaanse merk, alsmede ook zes 350 cc-wereldtitels. 'Il Magnifico' tekende ook voor MV's zwanenzang toen hij in 1976 op de Nürburgring de Duitse 500 cc-Grand Prix wist te winnen. Het was niet alleen Ago's laatste zege, ook die van MV Agusta. Ago's eerste overwinning op Francorchamps behaalde hij in 1966, het jaar dat hij ook voor de eerste maal wereldkampioen werd. Zevenenveertig jaar later geeft hij toe dat hij zich die eerste zege in de Ardennen niet kan herinneren. “Als je zo'n lange carrière hebt gehad als ik, kun je je onmogelijk alles herinneren”, glimlacht Ago. Het circuit, destijds 14,1 kilometer lang, herinnert hij zich echter wel degelijk. “Het was altijd fantastisch om op Francorchamps te rijden, omdat het zo'n moeilijke en snelle baan was. Francorchamps betekende voor elke coureur een extra uitdaging, ook omdat het weer slecht kon zijn en snel kon omslaan.”

Giacomo Agostini tekende in 1965 zijn eerste contract voor MV Agusta en werd zo de teammaat van Mike Hailwood, de regerende wereldkampioen en nummer 1 in het team. De Engelsman won dat jaar zijn vierde wereldtitel, terwijl zijn jongere teamgenoot Agostini ervaring verzamelde en bovendien elke race sneller werd. “Het was moeilijk, omdat Mike niet alleen mijn teamgenoot was, maar ook een erg snelle concurrent”, zegt Ago. “Hij had daarnaast ook vier jaar meer Grand Prix-ervaring dan ik. Ik begon aan mijn eerste seizoen. Ik moest veel leren en Mike hielp me daar niet bij. Dat vond ik ook heel gewoon, want je moet het zelf doen.”
In 1966 werden de rollen omgedraaid toen Hailwood voor Honda tekende en hij verslagen werd door de 24-jarige Ago. Het was het begin van een ongelooflijke reeks overwinningen voor de jonge ambitieuze MV-kopman die tot en met 1973 de titel in zijn bezit hield. Eind 1967 keerde Honda de Grand Prix-racerij de rug toe en gaf zo de controle aan Agostini en MV. De kampioen had gemengde gevoelens over Honda's beslissing. “Enerzijds was ik blij dat ze stopten, want ze waren erg snel en Mike was een geweldige rijder. Maar Mike verslaan betekende elke keer iets extra's. Hij was mijn grootste tegenstander ooit. Toen ik hem begon te verslaan, was ik op mijn best.”
Jarenlang stelde MV Agusta alle vertrouwen uitsluitend in de Italiaanse superster, die toegeeft dat die verantwoordelijk ook druk met zich meebracht. “Van de ene kant was het fantastisch. Het feit dat ik de enige rijder was, betekende dat iedereen voor mij werkte”, zegt Ago. “Maar iedereen verwachtte ook dat ik zou winnen. Niet alleen de fans, ook de monteurs, teammanager Arturo Magni en de MV-leiding. Dat snapte ik wel, want het is normaal dat er iets van je terug verwacht wordt als iedereen zich op jou richt.”

Veertig jaar na zijn laatste overwinning in Francorchamps, toen hij zijn teamgenoot Phil Read op 1.15 zette, keert Giacomo Agostini terug naar het circuit waar hij acht jaar ongeslagen bleef in de 500 cc-klasse. “Ik kom met mijn eigen MV Agusta 500 cc-driecilinder”, vertelt de vijftienvoudige wereldkampioen in de 500- en 350 cc-klassen. “In de 500 cc-klasse was de driecilinder mijn favoriete machine. In 1966 hadden we de 350 opgeboord tot 420 cc. Elk jaar werd de machine beter en uiteindelijk was het een fantastische machine die elke keer weer voor emoties zorgde.”

Tijdens de Bikers' Classics van 5 tot en met 7 juli zullen die emoties ongetwijfeld weer hoog oplopen als Ago tijdens de GP500 Parade op het circuit wordt vergezeld door de voormalige Francorchamps-winnaars Wayne Gardner en Wil Hartog.

 

Foto's: Jan & Hetty Burgers